Cover Crops, le guide des cultures de couverture

janvier 23, 2024

Récemment, l’agriculture moderne a redécouvert les cultures de couverture qui présentent de nombreux avantages pour le cycle de production, en particulier dans les cas des monocultures. Ces cultures améliorent la durabilité du processus de production agricole et offrent des avantages agronomiques considérables. Dans cet article, nous verrons ce qu’est une culture de couverture, quels sont ses avantages et quelles sont les cultures à privilégier.

Pourquoi semer des cultures de couverture ?

On entend par cultures de couverture toute culture de couverture semée dans l’intention spécifique d’améliorer les propriétés du sol, sans pour autant atteindre le stade de la récolte. Il s’agit de cultures intercalaires insérées entre deux cultures principales afin de ne pas laisser le sol nu, ce qui aurait pour effet de lui faire perdre tous ses nutriments au fil du temps, de laisser les mauvaises herbes l’envahir et d’être érodé, surtout en hiver.

Au lieu de laisser le sol se dégrader, on utilise cette couverture végétale vivante pour améliorer la fertilité et obtenir de nombreux résultats en fonction de la culture de couverture choisie, en stimulant l’activité des micro-organismes et en préservant la biodiversité. Grâce à toutes ces propriétés, les cultures de couverture jouent un rôle de plus en plus important dans la stratégie agronomique des agriculteurs, en particulier pour ceux qui souhaitent pratiquer une agriculture de conservation.

On peut choisir la culture de couverture la plus adaptée à ses besoins, en tenant compte des caractéristiques de chaque espèce, des autres cultures de la rotation ainsi que des facteurs climatiques et environnementaux.

Les cultures de couverture, tous les avantages

Souvent, après la récolte, le terrain agricole reste exposé aux intempéries sans la protection d’une couverture végétale. Ce choix n’est pas forcément stratégique car il entraîne la dispersion des ressources en eau et en nutriments restantes dans le sol. Dans ces cas, il est intéressant de favoriser la croissance homogène d’une culture de couverture, compte tenu des nombreux avantages agronomiques qui peuvent être obtenus à moyen terme. Cependant, pour que cette culture soit productive, il est nécessaire d’associer correctement les cultures de couverture et les cultures de rente dans le cycle des cultures, en tenant compte également de la quantité de biomasse qui sera générée lors de la production suivante.

Parmi les nombreuses cultures disponibles, il est toujours conseillé de choisir en tenant compte de plusieurs facteurs : la saisonnalité, le type de sol, le bénéfice souhaité, la préférence entre les mélanges ou les cultures seules, les éventuels points faibles de l’espèce ou les effets sur les autres cultures principales et les coûts de production.

Quels sont les avantages des cultures de couverture ?

Amélioration de la structure du sol vis-à-vis de l’érosion. C’est peut-être la fonction la plus connue et la plus importante, car les terres laissées à nu pendant l’hiver sont soumises à l’érosion causée par les pluies souvent torrentielles. Pour y remédier, il est possible de semer des cultures ayant un bon système racinaire, comme le ray-grass, l’avoine ou d’autres Graminées. Grâce aux racines, le sol est structuré et préservé des intempéries.

Perméabilité. Ces cultures ne bloquent pas seulement le développement des mauvaises herbes mais elles favorisent la perméabilisation du sol, facilitant ainsi l’infiltration de l’eau, surtout dans les régions très pluvieuses. Cet avantage des cultures de couverture est d’autant plus important que nous vivons actuellement une crise climatique caractérisée par des phénomènes extrêmes et des pluies torrentielles.

Enrichissement en matière organique. Au lieu d’être appauvri, le sol devient fertile grâce à l’activité végétative et à la présence de micro-organismes. En outre, lorsque les cultures de couverture sont détruites et enfouies, il se forme une biomasse riche qui augmente les niveaux de fertilité. Le seigle et le ray-grass en sont des exemples. Il est important de rappeler qu’un niveau important d’humus est également produit, ce qui est essentiel pour le sol et les cultures ultérieures.

Enrichissement en azote. Les cultures suivantes ont besoin d’un bon apport d’azote pour se développer sainement, en particulier dans les premiers stades de la germination. Les légumineuses telles que la féverole, le pois protéagineux ou le trèfle, qui exercent une activité fixatrice d’azote et se dégradent plus rapidement, sont idéales à cet effet. Le sol enrichi en azote sera précieux pour la culture suivante et l’agriculteur pourra réduire sa consommation d’engrais.

cover crop

Autres avantages

Interception et capture de l’azote. La situation inverse à la précédente peut également se produire, à savoir une présence excessive d’azote causée par l’utilisation d’engrais qui nuit à la culture suivante. Grâce à la plantation de cultures de couverture spécifiques, telles que les Graminées, les composés azotés sont retenus par les racines.

Lutte contre les mauvaises herbes. Une culture de couverture permet de lutter contre les mauvaises herbes qui n’ont plus accès aux nutriments et doivent se battre pour trouver de l’eau et de l’espace pour proliférer. Ceci est encore plus vrai pour les cultures de couverture qui poussent plus vite, comme le seigle, la vesce ou la moutarde. Comme nous le verrons plus tard, le mulching concourt au même objectif, en privant les mauvaises herbes de lumière et d’oxygène.

Limitation des ravageurs. Certaines familles botaniques ont une fonction biocide, car elles libèrent dans le sol des substances agressives qui agissent contre les insectes nuisibles. La famille des Brassicacées, à laquelle appartiennent le raifort et la moutarde, fait partie de cette catégorie.

Action mellifère. La plantation de certaines cultures intercalaires est également encouragée pour une autre raison, à savoir l’action mellifère, c’est-à-dire des plantes qui attirent plus que d’autres les insectes pollinisateurs, tels que les abeilles pour la production de miel. Parmi les différentes espèces, on peut citer la phacélie ou le sarrasin, caractérisés par une croissance rapide et une floraison abondante, ou encore le raifort.

Les mélanges permettent de semer des combinaisons d’espèces différentes, comme l’association de ray-grass, de pois protéagineux et de vesce, de manière à obtenir des avantages multiples pour le sol en exploitant le potentiel de chaque espèce.

Le travail mécanique

Choisir une machine performante est primordial ; c’est pourquoi Alpego a conçu des solutions fonctionnelles pour les cultures de couverture.

En fonction des besoins et des résultats souhaités, les cultures de couverture peuvent être semées à différentes périodes de l’année. Le semis peut être effectué directement sans travail du sol, sur du sol semi-travaillé ou labouré à l’aide de semoirs, de semoirs combinés et de trémies, avec différentes applications. Nous utilisons plutôt des fraises rotatives ou des broyeurs au moment de terminer les cultures de couvertures.

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